Los coches autónomos: del coche de Google al Tesla

Los coches autónomos han llegado para quedarse. Su aparición en el mundo del transporte es lo más disruptivo desde el desarrollo del vehículo de Henry Ford. En palabras de Elon Musk, fundador de la conocida marca de coches autónomos Tesla: «El salto al coche autónomo será como cuando la gente dejó de montar a caballo». El coche autónomo parecía solo patrimonio de las películas de ciencia ficción, pero la realidad se ha impuesto con proyectos tan populares como los de Google y Tesla.

En este sentido, un aspecto fundamentales la unión del concepto de vehículo autónomo con el de vehículo eléctrico. La apuesta global de los fabricantes es implantar masivamente los coches eléctricos en los próximos años en detrimento, fundamentalmente, de los vehículos que usan combustible diesel. Esta impresionante transformación del sector del motor se está llevando a cabo con el binomio coche eléctrico – coche autónomo. Actualmente, Tesla es uno de los mayores fabricantes de coches eléctricos del mundo. De hecho, sus modelos X y S son líderes en los Estados Unidos, mientras que es el Nissan Leaf es el que domina el mercado japonés y el BMW i3, en Europa, según datos de EVObsession.

Quizás haya sido Google el evangelizador de las bondades del coche autónomo. Fue en mayo del año 2014 cuando la compañía de Mountain View presentó su vehículo biplaza sin volante ni pedales. A partir de ese modelo su tecnología se ha probado en prototipos como los de la marca japonesa Lexus o la estadounidense Chrysler. Los prototipos de Google incorporan un telémetro en su parte superior para poder generar un mapa en 3D de su alrededor. El proyecto de Google se ha renombrado como Waymo para potenciar su crecimiento como unidad de negocio independiente dentro del ecosistema Google, también renombrado como Alphabet. Realmente la virtud de Google ha sido hacer tangible el sueño del vehículo autónomo. Los coches autónomos de Google ya han recorrido cientos de miles de kilómetros, con accidentes incluidos. Esto les ha permitido incrementar considerablemente su etapa de aprendizaje y poder avanzar en multitud de aspectos técnicos de estos vehículos. En el 2017 han iniciado un programa para que personas ajenas al proyecto puedan probar su nuevo vehículo autónomo en su vida diaria. Sin duda, es el paso previo para el lanzamiento de su tecnología al mercado automovilístico.

Si Google ha evangelizado con sus modelos de coche autónomo, la compañía Tesla los ha llevado a la realidad de las calles. Coches reales, coches autónomos (no plenamente autónomos, ya que todavía las legislaciones de seguridad vial no están preparadas),con clientes reales. Ese es el gran éxito de Tesla. Recientemente esta compañía ha presentado su modelo Tesla Model 3 con un precio muy competitivo para aumentar su cuota de mercado y competir directamente con los automóviles que no son autónomos. La compañía del innovador Elon Musk ya está trabajando en el desarrollo del Model Y, un vehículo mestizo (crossover) sin retrovisores que estará en las calles en el año 2019.El fenómeno de Tesla es tan impresionante que ha alcanzado los mercados bursátiles, llegando a cotizar a principios de abril del 2017 la nueva compañía mucho más que la mítica y veterana Ford.

No solo Google y Tesla están involucrados en la revolución de los coches autónomos. Hoy en día, tanto fabricantes de automóviles como empresas tecnológicas disputan la carrera por perfeccionar y popularizar el coche autónomo. Compañías como Uber está realizando proyectos piloto para, en un futuro, sustituir a sus colaboradores por una flota de miles de coches autónomos. Uber está actualmente realizando pruebas con coches autónomos en los Estados Unidos, con modelos de las marcas Volvo, Ford y Toyota.

El fabricante alemán Mercedes ya está incorporando algunas funcionalidades propias de los vehículos autónomos a su modelo Clase E. Volvo es otra de las marcas que apuesta por esta nueva era de coches autónomos. La marca sueca está realizando pruebas con vehículos autónomos en la ciudad de Gotemburgo. Empresas como BMW, Audi o Ford también están desarrollando sus propios proyectos en este ámbito. Pero las empresas tecnológicas no se quedan atrás, como demuestran las aplicaciones y los proyectos que están desarrollando Apple, Microsoft o Baidu, entre otros.

La revolución del coche autónomo llegará en los próximos años al mundo del transporte de viajeros en taxi, al transporte en recorridos muy cortos en autobuses autónomos e incluso al transporte de mercancías con camiones autónomos.

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